„Máme s Lotyši dobré zkušenosti, doufáme, že má kvalitu týmu pomoct,“ věří hlavní kouč Beranů Zlín Robert Svoboda.

Risk s Robertsem Bukartsem na podzim roku 2015 se proměnil v hodnotný jackpot. V Baťově městě se do té doby pro příznivce žlutomodrých barev neznámý hráč stal produktivní hvězdou celé extraligy a miláčkem publika. Když se na jaře po třech letech loučil, došlo na slzy.

„Pro naše hráče je česká extraliga velmi dobré místo. Je to kvalitní soutěž a kluci jako Bukarts a Masalskis nám otevřeli cestu,“ zmínil Kulda schopného střelce a letní posilu Třince a někdejšího gólmana Jihlavy a Karlových Varů.

„Jsem ještě mladý, můžu se toho spoustu naučit a snad týmu i něco nabídnout,“ myslí si Kulda, jehož v 7. kole draftu NHL v roce 2014 vybrala Arizona Coyotes.

Vysokou kvalitu prokázal i zadák Ralfs Freibergs, nejproduktivnější bek Beranů v uplynulé sezoně.

„O Zlínu jsem se s ním bavil. Hodně mě přesvědčoval i brankář Jakub Sedláček, se kterým jsem se na dva roky potkal v Rize. Je to velmi dobrá příležitost. Vím toho od nich hodně,“ pochvaloval si přísun informací Kulda.

Aktuální zlínská jednička se během svého čtyřletého angažmá v Rize potkala se všemi Lotyši, kteří dosud prošli Zlínem.

„Říkal jsem mu, ať není překvapený, že bude hrát na nejstarším stadionu v republice. Ať nic speciálního nečeká,“ popisoval se smíchem debaty s Kuldou gólman Jakub Sedláček, který už v roce 2015 na dálku doporučoval tehdejšímu zlínskému vedení vsadit na Robertse Bukartse.

S velkou nadsázkou se o něm mluvilo jako o agentovi lotyšských hráčů.

I nyní se podílel na zkoušce v pořadí čtvrtého někdejšího spoluhráče.

„Něco tam proběhlo. Sportovní manažer Jirka Šolc se mě ptal, jaký je to hráč,“ přiznal Sedláček, který lotyšské borce během svého působení v hlavním městě Lotyšska detailně poznal.

Levé reprezentační křídlo, které na světovém šampionátu v Rusku 2016 odehrálo sedm zápasů, má podobné tělesné parametry jako Bukarts, jen je ještě o pět kilo těžší.

„Je to šikovný bruslař s dobrou střelou. Záleží, jaké dostane šance, jestli bude hrát v přesilovce, jak si sedne s kluky v lajně a jak příležitost využije,“ myslí si Sedláček.

SEDLÁČEK: O BUKARTSOVI TAKÉ NIKDO NEVĚDĚL

Stejně jako Bukarts před svým příchodem do Zlína hrával i Kulda v Rize spíše ve třetí a čtvrté formaci. Naskočil do 109 zápasů KHL s bilancí osmi branek a devíti asistencí.

„Ale když naskočil párkrát do první pětky, hrál dobře. Trenér ho chválil. O Bukartsovi před příchodem do Zlína také nikdo nic nevěděl,“ zmiňuje souvislosti Sedláček.

Odchovanec HK Riga odešel v roce 2012 do kanadské juniorky, kde působil v Edmontonu Oil Kings tři sezony ve WHL.

„Tam jsem se naučil hodně. Ale rozhodl jsem se později vrátit domů,“ podotkl Kulda, jenž však se svým týmem v sezoně 2013/2014 stihl vyhrát prestižní Memorial cup, na který z českých hokejistů dosáhli například Martin Erat, Pavel Rosa, Petr Kanko, Michal Řepík či Martin Frk.

Trofej v minulosti pozvedly i současné hvězdy NHL Taylor Hall, Leon Draisaitl a kdysi i Corey Perry či Scott Niedermayer. Kulda je zároveň pouze jedním ze tří Evropanů, kteří získali Stafford Smythe Trophy pro nejlepšího hráče finálového turnaje kanadských juniorských soutěží.

Přestože poslední tři sezony odehrál v Rize, v KHL se rozhodl nepokračovat.

„Měl jsem další nabídky, ale nebyly pro mě výhodné, většinou dvoucestné. Kdybych se v průběhu sezony musel stěhovat do druhé ruské ligy, která není tak kvalitní, nebyl bych spokojen,“ povídal Kulda, jehož o šest let starší bratr Arturs odehrál šest zápasů v dresu pražské Sparty.

„S ním jsem se bavil hlavně o kultuře a o Praze. Hodně se mu tam líbilo,“ podotkl Kulda, který má za sebou úvodní dva tréninky s beranem na dresu.

„Spíše jsme se rozbruslovali, ale je to dobré. Jsem rád, že jsem tady. S klubem jsem byl v kontaktu delší dobu, ale teprve před třemi nebo dvěma týdny jsem se rozhodl, že to tady zkusím,“ prohodil další lotyšský sympaťák.

Zlínské angažmá neklaplo pouze mladšímu bratrovi Robertse Bukartse Rihardsovi, který odehrál pouze sedmnáct zápasů. Nesplnil roli produktivního hráče, kterou od něj očekávali trenéři. Angažmá dohrával ve čtvrté formaci a i vzhledem ke své gáži se stal nadbytečným.

Jak dopadne Kuldova „baťovská mise“, se teprve ukáže.