„Přitom se rychlosti na tréninku nevěnuji,“ rozesmál se Popelka, 24letý útočník Aukro Berani Zlín, který v neděli proti Třinci ve 42. minutě předvedl parádní sólo zakončené gólem na průběžných 2:0 a dokonce se se svou akcí dostal i do výběru Zlaté helmy v České televizi.

Své motory nahodil v obranném pásmu Zlína, kdy mu Okál poslal kotouč přímo do jízdy, profrčel u střídaček kolem obránců Třince Linharta s Rothem a chladnokrevně střelou bekhendem vystřelil. Zakončení? Improvizace. „Nevěděl jsem, co udělám, Oko mi to krásně prostrčil a jak jsem byl v rychlosti a měl dost prostoru, tak jsem to tam bekhendem hodil a spadlo to tam,“ pochvaloval si zlínský expres, který vstřelil svůj první gól v sezoně a celkově šestý v extralize.

Pohyb mu usnadňuje i při výšce 183 centimetrech „muší“ váha 76 kilogramů. Rychlost a akcelerace na bruslích jsou tak jeho doménou. Zbraň, kterou se nerozpakuje využít. „Je to moje největší zbraň, snažím se to co nejvíc využít. I trenéři mi říkají, ať svou rychlost co nejvíc využívám. Už v první lize mi to hodně pomáhalo,“ vybavuje si své tříleté angažmá v Přerově, kde pamatuje ještě působení ve druhé lize a postup do WSM ligy.

Vloni se však aklimatizoval v nejvyšší soutěži a letos už je členem základního kádru. Spokojený však se svými dosavadními výkony není. „První zápasy nebyly z mé strany ono, ty poslední se to už dá, ale ještě pořád to není, co bych chtěl. Nemyslím tím jen góly, ale i celkově by ta hra mohla být lepší. Z mé strany někdy dělám zbrkle věci,“ ví Popelka, že je stále na čem pracovat.

Například na vhazování. Popelka byl v neděli proti Třinci s 61procentní úspěšností na buly nejlepším. V průměru má jako střední útočník nad 43 procent. „Věnujeme se tomu pořád, snažíme se to zlepšovat. Někdy to v zápase vyjde, někdy zase ne. V extralize je moc hráčů, kteří buly hrají výborně. Proto to pořád trénujeme,“ hlásí Popelka.

Na tréninku také stále vypomáhá při nacvičování vhazování generální manažer Martin Hosták, někdejší výtečný střední útočník. „Ukazuje nám, jak to máme hrát, učí nás, jak stát na buly. Má hodně variant. Myslím, že nám to hodně pomáhá a zlepšujeme se,“ cítí Popelka.

Zlepšuje se i celý tým. V neděli slavil čtvrtou výhru v řadě a za víkend se berani ziskem pěti bodů vyhoupli až na sedmé místo.
„Musíme potvrzovat každý zápas, hrát hlavně zezadu a dávat nějaké góly. Hrajeme agresivní hokej, mně to vyhovuje. Snad to půjde. Co jsme si řekli, že funguje, Libor chytá perfektně,“ smekl Popelka před výkony Libora Kašíka, které potvrzuje už od začátku sezony, kdy se ještě týmu příliš nedařilo.

Nyní je triumf proti ambicióznímu Třinci a první nula Kašíka v sezoně vrcholem dosavadního snažení ševců. „Hlavně Libor chytá parádně. Co předvádí v bráně, fakt výborně, snažíme se mu pomoct, on nám, takhle se doplňujeme. Nechtěli jsme se hnát dopředu, nechali jsme je hrát a čekali na brejky, jsme rádi, že to tak dopadlo a že nám to tam konečně napadalo,“ pochvaloval si rodák ze Strání.

Společně s celým týmem se v neděli v závěru zápasu dočkal i ovací ve- stoje. „Budeme se snažit, ať je to tak každý zápas,“ slíbil Popelka.