Jedná se o časovou kapsli, která nás vezme zpět o čtyři a půl miliardy let ke zrození Sluneční soustavy,“ řekl na páteční tiskové konferenci Alan Stern, hlavní výzkumník projektu New Horizons na Southwest Research Institute.

Až dosud přitom nebylo jasné, jak Ultima Thule vypadá nebo jaké j jeho přesné složení. Podle některých vědců se dokonce může jednat o dva objekty, které do sebe působením gravitace narazily a nyní rotují kolem sebe.

„Nikdy předtím jsme nebyli před takovým typem objektu,“ podotkla Kelsi Singerová, výzkumnice projektu New Horizons na Southwest Research Institute.

Kosmická loď podle Sterna vstoupila 26. prosince do režimu „setkání“ a je „ve velice dobrém stavu“. Na detailní snímky si však budou muset vědci NASA počkat. Vzhledem ke vzdálenosti putuje signál mezi sondou a Zemí šest hodin a osm minut v každém směru.

Kromě fotografií čekají vědci netrpělivě i na potvrzení, zda sonda blízký průlet ve zdraví přežila. Nejbližší vzdálenosti - pouhých 3500 kilometrů od Ultima Thule - má dosáhnout na Nový rok v 16:29. Pohybuje se přitom rychlostí více než 51 500 kilometrů za hodinu.

„Jelikož se jedná o přeletovou misi, máme pouze jednu šanci, abychom to udělali správně,“ uvedla Alice Bowmanová, manažerka operací misí New Horizons.

V případě, že novoroční přelet dopadne úspěšně a sonda bude i nadále použitelná, chce NASA její misi prodloužit a prozkoumat ještě vzdálenější objekty v Kuiperově pásu, než je Ultima Thule.

Odhalila tajemství Pluta

Kosmická sonda New Horizons byla vypuštěna do vesmíru v roce 2006 a v roce 2015 dosáhla trpasličí planety Pluto. Pořídila přitom dosud nejpodrobnější snímky Pluta, které pomohly vědcům odhalit řadu jeho tajemství.

Loni v prosinci pak pořídila snímky z dosud nejvzdálenějšího bodu ve vesmíru. Nejprve 5. prosince 2017 sondu vyfotografovala hvězdokupu pojmenovanou Studna přání, aby o dvě hodiny svůj rekord ještě překonala, když ve vzdálenosti 6,12 miliardy kilometrů od Země vyfotografovala dva objekty v Kuiperově pásu nazvané 2012 HZ84 a 2012 HE85.

Dosavadní rekord držela sonda Voyager 1. V roce 1990 zachytila na fotografii známé jako Pale Blue Dot (Bleděmodrá tečka) naši planetu, jak je vidět ze vzdálenosti 6,06 miliardy kilometrů.